Pendant plusieurs semaines des tentatives frequemment renouvelees furent absolument desastreuses

La situation devenait tendue. Les epoux commencaient a echanger des paroles aigres-douces. Ils s’en voulaient mutuellement. Fernand retourna au cercle, ou les plaisanteries banales de ses amis, a propos de son bonheur conjugal, lui entraient au coeur comme des dagues. Il perdait des sommes folles sans arriver a se distraire. L’humeur de Blanche devenait de jour en jour plus acariatre, ses nerfs exasperes battaient la charge. Elle passait sa vie a massacrer des statuettes de Saxe et a renvoyer ses femmes de chambre. Ce qui la faisait rager surtout, c’etaient ses amies intimes, la comtesse de Luc, Madame de Baixas, et les autres, mariees peu de temps avant elle, avec leurs conversations indiscretes, telles que: –Eh! bien, dis, est-ce si terrible que ca un mari? Ou: –Pauvre petite comme tu as les yeux battus. Ou encore: –A quand le bapteme, ma mignonne? Elle tachait de prendre des mines effarouchees, tres vexee au fond, et finissait par se facher tout rouge. A quoi les petites amies repliquaient en choeur: –La voyez-vous, l’hypocrite! III Plaisanterie a part, ce pauvre Monsieur de Lorn etait vraiment a plaindre. Songez donc! ca n’etait pas gai. Quelle deveine! Oh! si l’on pouvait se douter de son malheur chez la grosse Tata, quelle fete! Et le petit d’Anglar ici a qui il avait enleve Toto, c’est lui qui s’amuserait a colporter la nouvelle dans tous les cercles de Paris. Et puis, c’est que ca devenait inquietant. Si c’etait pour tout de bon! C’est que ces choses-la arrivent quelquefois, tout d’un coup, a son age, surtout quand on a brule la meche par tous les bouts. Il aurait bien voulu essayer avec une ancienne _amie_, pour savoir a quoi s’en tenir. Mais ces filles sont si bavardes! Il y aurait peut-etre un autre moyen. Ah! mais oui, Madame de Saint-Baume. etait-il assez bete de n’y pas avoir pense plus tot! La baronne de Saint-Baume, cette vieille dame si discrete et qui protegeait de si jolis tendrons! Le lendemain, vers dix heures du soir, il sortit, la figure abritee sous le haut collet de sa pelisse. Il bruinait legerement. Par la chaussee le gaz flambait roux, dans les flaques d’eau. Les fiacres roulaient assourdissants; les passants se heurtaient, hatifs. Aux coins des rues sombres, les pierreuses faisaient: Pstt! Il fut tente de monter avec une de ces filles a cause de la discretion. Le degout l’en empecha.

Il continua son chemin, rasant les murs. Arrive devant la large porte cochere de l’hotel connu, il sonna timidement, puis il grimpa d’un pas furtif les marches moelleusement tapissees. Madame de Saint-Baume le recut dans son petit salon aux tentures severes avec la cordialite due a un ancien ami, double d’un bon client.

C’etait une femme de cinquante et quelques ans, grande et osseuse, aux manieres distinguees. Figure longue, aux meplats secs, encadree de boucles grisonnantes. Des yeux gris tres percants. Un sourire factice entr’ouvre la levre mince sous laquelle eclate la blancheur du ratelier. Il fait bon dans le petit salon. Un petit feu attiedit l’air sature d’aromates.

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