Et cacha sa tete blonde dans les dentelles des taies d’oreillers

Alors il commenca des caresses prudentes, en lui murmurant les banalites exquises des amoureux. Il parla avec passion de l’avenir, de la tendresse qu’il lui avait vouee.

Elle l’ecoutait, visiblement desappointee. La veilleuse se mourait, et les premieres lueurs de l’aube filtraient deja a travers les lourds rideaux des hautes fenetres. Blanche s’assoupit legerement. Fernand de Lorn poussa un soupir de soulagement. Helas! la pauvre couronne d’oranger n’avait pas perdu un seul petale.

II Deux nuits suivirent dans un calme aussi plat. La troisieme il resolut d’etre plus hardi: –Apres tout, se disait-il, pourquoi avoir de telles apprehensions? C’est absurde. Il perdit la bataille, et l’honneur aussi. Pendant plusieurs semaines des tentatives frequemment renouvelees furent absolument desastreuses.

La situation devenait tendue. Les epoux commencaient a echanger des paroles aigres-douces. Ils s’en voulaient mutuellement. Fernand retourna au cercle, ou les plaisanteries banales de ses amis, a propos de son bonheur conjugal, lui entraient au coeur comme des dagues. Il perdait des sommes folles sans arriver a se distraire. L’humeur de Blanche devenait de jour en jour plus acariatre, ses nerfs exasperes battaient la charge. Elle passait sa vie a massacrer des statuettes de Saxe et a renvoyer ses femmes de chambre. Ce qui la faisait rager surtout, c’etaient ses amies intimes, la comtesse de Luc, Madame de Baixas, et les autres, mariees peu de temps avant elle, avec leurs conversations indiscretes, telles que: –Eh! bien, dis, est-ce si terrible que ca un mari? Ou: –Pauvre petite comme tu as les yeux battus. Ou encore: –A quand le bapteme, ma mignonne? Elle tachait de prendre des mines effarouchees, tres vexee au fond, et finissait par se facher tout rouge. A quoi les petites amies repliquaient en choeur: –La voyez-vous, l’hypocrite! III Plaisanterie a part, ce pauvre Monsieur de Lorn etait vraiment a plaindre. Songez donc! ca n’etait pas gai. Quelle deveine! Oh! si l’on pouvait se douter de son malheur chez la grosse Tata, quelle fete! Et le petit d’Anglar a qui il avait enleve Toto, c’est lui qui s’amuserait a colporter la nouvelle dans tous ici les cercles de Paris.

Et puis, c’est que ca devenait inquietant. Si c’etait pour tout de bon! C’est que ces choses-la arrivent quelquefois, tout d’un coup, a son age, surtout quand on a brule la meche par tous les bouts. Il aurait bien voulu essayer avec une ancienne _amie_, pour savoir a quoi s’en tenir.

Mais ces filles sont si bavardes! Il y aurait peut-etre un autre moyen. Ah! mais oui, Madame de Saint-Baume. etait-il assez bete de n’y pas avoir pense plus tot! La baronne de Saint-Baume, cette vieille dame si discrete et qui protegeait de si jolis tendrons! Le lendemain, vers dix heures du soir, il sortit, la figure abritee sous le haut collet de sa pelisse.

Il bruinait legerement. Par la chaussee le gaz flambait roux, dans les flaques d’eau. Les fiacres roulaient assourdissants; les passants se heurtaient, hatifs.

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